NFL: la liga de los datos y la inteligencia artificial

NFL: la liga de los datos y la inteligencia artificial

La historia de este newsletter comienza el día del juego de la ronda divisional de los playoffs entre Chiefs y Browns, que desde antes de iniciar las actividades ya se ejecutó un plan para que todo pueda transcurrir como si el mundo no viviera en una pandemia.

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Antes de que la gente llegue al estadio, los drones ya hicieron su trabajo desinfectando. Lo que para un grupo de humanos sería una tarea compleja, para las máquinas luce sencilla: sobrevuelan distintas partes del inmueble y sueltan desinfectante en forma de spray, el cual cubre porciones grandes, además de que no se expone a ninguna persona a un potencial riesgo de contagio de Covid 19.

En octubre de 2020 y como parte de un acuerdo para permitir la entrada de aficionados a los estadios, algunos equipos de la NFL se asociaron con la empresa Lucid Drone Technologies para que les proveyera drones que desinfectan los inmuebles donde juegan.

Imagen de AD Sports.

En la NFL, la liga que más factura en el mundo (unos 15,000 MDD) la inversión en tecnología se ha hecho una costumbre y una necesidad en la última década. 

De acuerdo con Lucid Drone Technologies, cada dron desinfectante equivale a 14 trabajadores y a una reducción del 95% de tiempo que a ellos les tomaría el completar la tarea.

El juego entre Browns y Chiefs comienza y a su alrededor hay tecnología que lleva con nosotros por lo menos 50 años: las transmisiones televisivas. Están allí para todos aquellos que siguen el deporte en todo el territorio estadounidense y más allá de sus fronteras o para quienes no quieren exponerse al contagio del Covid-19 asistiendo al estadio.

La televisión se ha convertido en el principal activo de la NFL. En los Estados Unidos están: ESPN, Direct TV, NFL Network, CBS, NBC, Yahoo/Verizon, ABC y Amazon.

Amazon -el gigante tecnológico- está lejos de pagar los 1,900 mdd que da ESPN cada año, pero su alianza con la NFL va mucho más allá de los 65 mdd que paga por transmitir los Jueves por la Noche como lo documentaremos más adelante.

Pero para los aficionados la tecnología para proteger su salud o para quedarse en casa con transmisiones de calidad, hay que sumarle otros servicios tecnológicos que tiene detrás la NFL como por ejemplo un grupo de aficionados siguiendo el partido por medio de Microsoft Teams.

Con la restricción de aficionados presentes en los estadios, las empresas de tecnología han puesto sus herramientas de streaming y videollamada a disposición de todos los usuarios.

El caso de Microsoft con Teams no ha sido la excepción, ya que junto con la NFL decidieron montar el Fan Mosaic, una experiencia que ha sido proyectada en los estadios a través de pantallas LED y en la que se muestra a los aficionados disfrutando el partido desde sus casas y mostrando sus reacciones dependiendo del rumbo del juego.

Pero volvamos la mira en el partido donde todos tiene sus ojos sin importar si están en el estadio o a miles de kilómetros de distancia. En una de las jugadas del tercer cuarto, la estrella de los Chiefs, Patrick Mahomes se lleva un golpe en la cabeza que lo deja conmocionado e inhabilitado para continuar en el partido por más que él se levanta e intenta recobrar el sentido y la ubicación.

Al margen de que resulta casi imposible predecir una lesión, detrás de cada movimiento de los jugadores en el campo, hay también jugadas analizadas con el fin de prevenir lesiones que puedan poner en riesgo la vida y carrera deportiva de cada uno de ellos.

El análisis de distintas jugadas ocurridas en las últimas temporadas de la NFL ha servido, entre otras cosas, para indicar a las marcas que fabrican cascos dónde reforzar sus productos con el fin de que estos puedan garantizar la seguridad de los jugadores.

Pero, ¿qué hay detrás de este análisis de jugadas y lesiones? ¿quién lo lleva a cabo y cómo?

¿Qué tiene que ver Amazon con la prevención de lesiones?

Los acuerdos entre la NFL y Amazon no solo abarcan la transmisión de partidos. Pues a través de la rama de servicios web del gigante de Seattle, (Amazon Web Services) en 2017 se firmó una alianza que le permite a dicha empresa analizar jugadas y lesiones para posteriormente convertirlas en datos útiles para mejorar la seguridad de los jugadores.

Imagen de AD Sports.
  • Para 2019 AWS ya había recolectado información de 42,000 lesiones y movimientos de 8,000 jugadores, registros que abarcan tan sólo las últimas 10 temporadas de la NFL. Fue en esa misma temporada cuando la NFL introdujo un programa piloto en el que algunos jugadores utilizaron guardas para la boca “mouth guards” equipadas con sensores, los cuales permitían analizar las conmociones cerebrales que pudieran sufrir en el transcurso del juego
  • Uno de los objetivos finales de la alianza entre la NFL y AWS, además de analizar datos empleando inteligencia artificial, es el de desarrollar el proyecto “Digital Athlete”, un software de simulación que pondrá a un jugador de la NFL a una cantidad diversa de escenarios en los que puede surgir una lesión.
    La recreación de aquellos escenarios estará alimentada de todas las jugadas que AWS ha analizado y pondrá especial énfasis la posición del jugador, su equipamiento de seguridad y tipo de juego, así como factores del medio ambiente como lluvias o nevadas.
  • Los médicos y encargados del área de Player Health & Innovation de la NFL también han encontrado beneficio con el programa Next Gen Stats, pues con los datos obtenidos han desarrollado nuevas ideas para prevenir o tratar lesiones. Entre ellas se han propuesto nuevas reglas de juego que ayuden a preservar la integridad del jugador, mejoras para el equipamiento como fortalecer determinadas partes de los cascos, así como programas más óptimos de rehabilitación en jugadores lesionados.
  • El programa Next Gen Stats apoyado por AWS, provee diversos datos que permiten a aficionados y especialistas en futbol americano analizar cada jugada, como por ejemplo la velocidad de los jugadores y la velocidad con la que éstos lanzan pases, además de la probabilidad de que los jugadores puedan cachar o interceptar balones.
  • La Vicepresidenta Senior del área de Player Health & Innovation, Jennifer Langton de NFL, explica que, para analizar las lesiones, el programa Next Gen Stats toma distintas variables como la velocidad del jugador, la dirección, el contacto entre jugadores y el impacto que se da. Sin embargo, la misma Langton comenta que aún están en fases tempranas del proyecto que garantizará mayor seguridad para los atletas de futbol americano.

Hello Inteligencia Artificial

Los desarrollos y esfuerzos en Occidente por integrar la Inteligencia Artificial en la NFL, y en el deporte en general, son el equivalente de otros esfuerzos que se desarrollan en Oriente, en específico en China donde la Inteligencia Artificial por medio del Machine Learning, ha tenido impacto en servicios digitales y ya es aplicada para su uso en áreas como la medicina, créditos financieros e incluso en el área jurídica.

Imagen de AD Sports.

Pero, ¿qué es la Inteligencia Artificial? 

  • A criterio de uno de sus analistas más reconocidos, Kai Fu Lee, la Inteligencia Artificial y el Machine Learning son procesos de análisis de millones de datos en los que se pueden detectar patrones, correlaciones y aportar soluciones para mejorar los procesos digitales, industriales y de la misma interacción humana.
  • La IA empresarial es aquella que ha sido utilizada en el análisis de datos de empresas y compañías por ejemplo investigadores radicados en Estados Unidos como Andrew Ng y Sebastian Thrun han desarrollado algoritmos capaces de detectar enfermedades como la neumonía a través de rayos X del tórax, así como el cáncer de piel por medio de fotos.
  • En China la empresa iFlyTek se ha encargado de colocar un programa piloto en Shanghái el cual brinda a los jueces el historial delictivo de los procesados, además de comparar todas las pruebas, testimonios, documentos y material de referencia para el caso, así como la revisión de millones de procesos similares a los que están legislando. 

Al comparar estos esfuerzos con los que encabezan AWS junto con la NFL, lo único que podemos asegurar es que en los años venideros la información y los datos tendrán todavía un papel mucho más importante en el desarrollo de las industrias de entretenimiento y del deporte.

Los datos avanzando yardas

Imagen de AD Sports.

La inversión y la euforia crecen por igual los días previos al Super Bowl. Millones de dólares acordados en derechos de transmisión, así como en publicidad durante cada espacio o pausa del juego. La prensa deportiva, la de análisis económico y la de espectáculos centran su agenda en este evento deportivo que brinda datos importantes para cada una de ellas.

Pero, ¿acaso un aficionado puede imaginarse que el ganador del Super Bowl no sea un equipo, sino el análisis de datos que se genera durante y después del evento?, ¿puede un aficionado pensar que quizá el premio MVP no sea para un humano, sino para la predicción más certera guiada por la IA?

Y es que las predicciones van acompañadas del nutrido mercado de las apuestas. Cada aficionado puede tener un favorito para ganar el Super Bowl, pero pocos pueden atinar el marcador final. ¿Y si los datos nos pudieran decir con mucha mayor exactitud qué sucederá en el esperado juego?

Durante los días previos al Super Bowl LIV, la compañía Unanimous A.I estuvo recolectando predicciones de aficionados y a su vez las combinó con algoritmos de inteligencia artificial para generar predicciones mucho más precisas sobre el desenlace del partido.

Louis Rosenberg, egresado de Stanford, y fundador de Unanimous A.I parece haber comprendido mejor que muchos la frase que supuestamente acuñó Robert Mercer, fundador de Cambridge Analytica: “no hay mejor dato que más datos”, pues la premisa de su compañía es que humanos mejor informados pueden responder preguntas, tomar decisiones o hacer predicciones de forma más precisa que una sola persona.

Rosenberg asegura que muchas especies de la naturaleza toman decisiones basadas en grupos y no tanto de forma individual. Así que la figura del “líder de la manada” que decide, cede ante la de la parvada de aves que sobrevive actuando de forma colectiva. A esta organización colectiva que toma decisiones, Rosenberg la ha bautizado “Swarm Intelligence” o “Inteligencia de Enjambre”.

Para tener predicciones certeras sobre tendencias financieras, así como para ganadores de premios Oscar, Unanimous A.I conectó mediante internet a grupos de gente, permitiéndoles intercambiar opiniones en tiempo real a través de sistemas moderados por algoritmos de Inteligencia Artificial. Y de la misma forma lo hizo para predecir que serían los Kansas City Chiefs quienes se impondrían a los San Francisco 49ers el Super Bowl LIV.

¿Qué viene para una NFL con menos lesiones y más datos?

La aparición de las Next Gen Stats ha sido de gran utilidad para mostrar cómo es que el deporte y la tecnología se pueden combinar y dar resultados que llamen la atención de fanáticos tanto del futbol americano como de la ciencia de datos y la tecnología.

Una vez que el programa Digital Athlete esté en marcha veremos si en verdad los datos pueden ayudar a reducir el número de lesiones por partido.  Tan solo en la temporada 2018, se contabilizaron entre 6 y 7 lesiones en promedio por partido, un número que se incrementa si tomamos en cuenta que por temporada se llevan a cabo 256 juegos.

Asimismo, otra de las premisas que lleva consigo la Inteligencia Artificial junto con el continuo análisis de datos, es la del perfeccionamiento continuo, así que es muy probable que el proyecto Digital Athlete se perfeccione temporada tras temporada una vez que se llegue a aplicar, es decir que cada año nos entregue datos más precisos sobre jugadas y lesiones.

Lo mismo sucederá con el dispositivo empleado por la compañía Zebra Technologies y que a la vez es el medio en el que el programa Next Gen Stats analiza la información.

La tecnología utiliza la identificación por radiofrecuencia (RFID) y se vale de colocar un pequeño dispositivo en las hombreras de los jugadores. Una vez puesto, el dispositivo rastrea los movimientos de cada jugador, permitiendo que aquellos puedan ser monitorizados en una pantalla o bien convertirlos en datos.

¿También veremos a los Mobile Virtual Players (MVP’s) perfeccionar sus movimientos? 

Los MVP’s son costales o “dummies” diseñados para moverse alrededor del campo y permitir que los jugadores practiquen tacleadas sin lastimarse.

  • Los MVP’s actualmente tienen un precio de 3,450 dólares y pueden desplazarse hasta una velocidad de 16 millas por hora (25 kilómetros, aproximadamente) y su principal cualidad es la seguridad que ofrecen al momento de que los jugadores practiquen
  • De momento, equipos como los Saints, Steelers y los Bears ya utilizan los MVP’s para entrenar

En un futuro cabe pensar que estos costales serán mucho más rápidos y con la llegada de la ola de la Inteligencia Artificial Autónoma es muy probable que lleguen a convertirse en robots cuya apariencia sea similar a la de un jugador profesional.

Sin duda estamos ante un escenario prometedor que conjunta a la tecnología con un deporte con millones de aficionados, pero por lo pronto un juego de futbol americano con robots cuya habilidad y destreza sea similar a la de Tom Brady no podrá más que realizarse en nuestra imaginación… por lo pronto.

¡Disfruten el Super Bowl y nos leemos los lunes!

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